고래 세계 산림 생태계만큼 많은 탄소를 제거할 수 있다고 연구자들은 말한다.

고래

한 연구원은 고래 가 회복할 수 있도록 돕는 것은 잃어버린 생태계의 기능을 회복하고 자연 기후 해결책을 제공할 수 있다 고 언급했다.

꼬리표가 달린 혹등고래가 캘리포니아 해안에서 먹이를 먹고 있다.

(존 더반 제공)
해양 생태계에서 청고래를 포함한 범고래의 중요성이 과소평가됐다는 새로운 연구결과가 나왔다.

특히, 고래 배설물은 바다를 11%까지 부유하게 하고 2억 톤 이상의 온실가스를 흡수하는 것으로 밝혀졌다.

미국 스탠퍼드대 박사 후기 연구원인 매튜 사보카는 11월 4일 과학저널 네이처(Nature)에 발표한 논문에서 이전 연구들이 “일부 생태계에서는 고래 먹이 섭취량이 3배 이상 감소하고 있다”고 밝혔다.

고래가 많이 먹을수록 배설물이 해양 생태계에 더 많이 배출돼 주요 영양 공급원이 된다.

흰긴수염고래가 배설물을 배출하는 것을 볼 수 있다.

(NOAA 엘리엇 하젠 제공)
19세기 동안 상업적인 고래잡이는 200만에서 300만 마리의 고래를 포획하는 결과를 낳았다.

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이번 연구에 참여한 스미스소니언 국립자연사박물관의 니콜라스 펜슨 큐레이터는 보도자료를 통해 고래가 고래잡이를 하기 전에 훨씬 생산적인 해양생태계를 지원했고,

21세기 고래회복을 촉진하면 파에서 잃어버린 생태계 기능을 회복할 수 있을 것이라고 말했다.

백 년.”
이 연구의 동기는 거대 고래고래가 매일 얼마나 많이 먹는지에 대한 정확한 데이터가 부족했기 때문이다.

크릴을 사냥하는 고래들이 바다에서 100미터 이상 깊이 잠수하기 때문에 연구하기가 어렵다.

길이 30m, 무게 200t에 이르는 대왕 고래 는 전형적인 수족관에서 관찰할 수 없다.

남극의 밍크고래 한 마리가 카메라, GPS, 리코더, 속도 센서를 포함한 컵으로 태그가 되어 있는 것을 볼 수 있다.

(Ari Friedlaender 제공, NOAA)
지금까지 과학자들은 고래가 대사 기능에 필요한 칼로리를 추정하거나 죽은 고래들의 위 내용물을 분석하여 먹이를 먹는 계절에 매일 체중의 5%를 섭취하는 것으로 추정해왔다.

그러나 2010년부터 2019년까지 연구진은 대서양 태평양 혹등고래 등 7개 종 321마리의 고래에 추적장치를 부착해 이들의 사냥행태를 조사했다.

크릴의 크기와 밀도는 배에서 나오는 음파 탐지기로 측정했고, 드론은 고래 크기를 측정하는 데 사용되었다.

“가장 정확한 추정치”라고 명명된 이 연구의 결과는 놀라웠다.

고래 한 마리가 매일 먹는 크릴의 평균 양은 몸무게의 5~30%로, 이전에 믿었던 것보다 3배나 더 많은 것으로 추정된다.

평균 몸길이가 22.4m인 동북태평양의 청고래는 하루 16t의 크릴을 먹는다.

연구자들은 특히 고래 배설물에 주목하고 있다.

고래 배설물에는 크릴에서 나온 다량의 철분이 들어 있다.

철은 세계에서 가장 적은 영양소다.

연구원들은 남극해의 혹등고래를 조사하기 위해 보트와 드론을 사용한다.

(NOAA 듀크 대학 제공)
고래는 철분 농도가 주변 지표수 해수보다 1000만 배 높은 배설물을 뿌린다.

이것은 식물성 플랑크톤을 수정하여 번성하게 한다.

결국, 이것은 동물성 플랑크톤과 작은 물고기들이 식물성 플랑크톤을 먹고 살기 때문에 해양 생태계 먹이 사슬에 풍요를 만들어낸다.

식물성 플랑크톤은 또한 광합성을 통해 대기 중의 이산화탄소를 흡수하고 탄소가 죽어서 가라앉을 때 환경으로부터 탄소를 격리시킨다.

연구원들은 남극해의 밍크, 혹등고래, 참다랑어, 청고래들이 1900년대 초에 연간 4억 3천만 톤의 크릴을 소비했다고 추정한다.

이는 현재 남극해의 크릴 총량의 2배, 전 세계 어획량의 2배 이상이다.

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연구원들은 이 기간 동안 고래가 크릴을 먹음으로써 바다 표면에서 1만 2천 톤의 철분을 배설했는데, 이는 현재의 10배 수준이라고 추정했다.

남극해의 혹등고래가 크릴을 먹고 있는 것을 볼 수 있다.

(Ari Friedlaender, NOAA 제공)
그렇다면 엄청난 양의 크릴을 먹고 배설하는 고래가 고래잡이를 통해 급격히 줄어들면 해양 생태계는 어떻게 되는가? 다른 생태계에서는 포식자가 사라지면 먹잇감과 먹잇감 경쟁이 급증한다.

그러나 남극해의 크릴 개체수는 고래가 사라짐으로 얼룩진 바다에서 80% 이상 감소했다.

물새, 포식어, 그리고 다른 해양 포유류들의 개체수는 그대로 유지되거나 감소했다.

연구원들은 이것을 “크릴 패러독스”라고 부른다.